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Sonda robótica investigará vida no Marte com novo enfoque

Nos próximos meses, um robô-geólogo chegará a Marte para experimentar uma nova estratégia na busca pela vida fora da Terra.

Em vez de empreender uma caça aos micróbios como a das missões Viking nos anos 1970, o Mars Science Laboratory da Nasa, apelidado de Curiosity (Curiosidade), procurará locais que podem ter abrigado e preservado a vida.

“O termo ‘detecção de vida’ é tão mal definido e tão difícil de averiguar que não dá um bom ponto de partida”, disse o geólogo John Grotzinger, do Instituto de Tecnologia da California.

Em vez disso, a nova missão da Nasa em Marte, cujo pouso está previsto para o dia 6 de Agosto, é antes de tudo uma expedição geológica a um local intrigante chamado Cratera Gale, situada ao sul do equador marciano.

Os cientistas acreditam que a cratera tenha sido formada entre 3,5 bilhões e 3,8 bilhões de anos atrás, quando Marte, a Terra e o restante dos planetas do Sistema Solar eram frequentemente bombardeados por meteoritos.

A característica mais impressionante da Gale não é a marca de 154 quilómetros de extensão no solo, mas uma montanha de 5 quilómetros de altura de fragmentos que se ergue a partir do chão da cratera.

Os cientistas acreditam que a montanha, localizada no centro da bacia, seja formada por sedimentos remanescentes do que um dia preencheu a cratera.

Com o tempo, por um processo não muito bem compreendido, o sedimento foi levado embora, deixando o que hoje é conhecido como Monte Sharp.

Os cientistas esperam que ele revele a história geológica de Marte, como nenhuma outra formação pode fazer na Terra.

“Não há lugar na Terra onde você pode ir para obter toda a história de uma vez”, disse Grotzinger aos jornalistas durante uma viagem de campo, mês passado, ao Death Valley, na California, um dos poucos locais onde o registo geológico da Terra está exposto.

“Na Gale, não precisas de reconstruir as camadas. Podes ver como elas são, das mais antigas às mais novas. Tens a seta do tempo sempre apontada na direcção correcta. Está tudo exposto de forma muito simples”, afirmou Grotzinger.

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